Ali @ LSx

之前聽聞英國的經濟不景氣和高失業率,但是來到倫敦生活才有真正深刻的感受。透過這兩個月的體驗及一些數據,分享對英國的經濟和社會現況的觀察。以下的數值都是英鎊,此時(2011年12月)匯率1英鎊約為47 至48台幣。

大量刪減預算的政府

目前英國國債超過九千億英鎊,近七年來都是支出高於稅收,面對高額的財政赤字,英國政府為了節省開支,裁減公務員人數並刪減預算,範圍從公家人事行政、社會福利、醫療及教育,軍事等等。2011年11月提出新的公教人員退休金改革方案,指稱是考量社會公平和經濟發展的必要調整,預計把公務員退休年齡從目前60-65歲延長至66歲,要求繳納更高的稅金,但未來能領的退休金反而減少,此方案引發公教醫務人員極度不滿,有近兩百萬名公教醫護及海關人員在11月30日大罷工,造成全國半數以上的學校和醫院關閉。固然各方對改革計劃的合理性和罷工的正當性立場不同,但無疑地這類政策很可能使公部門服務品質和效能下降。

對一般大眾,尤其弱勢族群來說,更嚴重的是政府刪減社會福利和全民醫療系統National Health System (NHS)及教育經費。有不少辛苦工作的納稅人或許贊成縮減社福支出,並認為給付標準要更嚴格,否則福利太優厚且審查寬鬆,導致大量有能力就業的人寧願不找工作,領取失業補助和各項福利,還享受政府提供的免費住宅。但是,減少醫療和教育經費就很難得到社會大眾認同了!以教育來說,依循商品化的市場邏輯,大學自籌財源的比例要提高,高等教育學費大漲,2012年九月起大學以上的英國本地生學費上限從每年3,000英鎊調高為9,000英鎊,縱使政府宣稱將提供優惠貸款與增加獎學金,仍引發許多不滿和指責抗議行動,社經地會較低的學生將更難負擔高等教育,貧富差距造成的受教權不平等必將擴大。這幾年來,基礎研究及人文社會科系入學申請率降低,因為學生考量畢業後較難找工作或薪資較少,無法償還就學貸款並維持生計,最近已經有許多大學因為招生不足或經費有限而縮編人事、裁撤部門,也有報導揭露越來越多在學生為籌學費不惜從事危險或色情工作,這些現象在調漲學費後將恐怕有增無減。

 

缺乏財源與人力的NGO

在LSx工作期間,同事們說到組織人力不足,但是目前經費有限,無法聘雇新員工。過去幾年因為有多個二年以上的大型長期專案,得到公部門與私人企業支持,經費穩定充裕,故可以聘用較多員工。但是那幾個大案子陸續在2011年結束,加上經濟不景氣,公部門縮減開支,私部門獲利降低,兩者對慈善機構的贊助都減少了。LSx最近進行的新計畫規模較小且時程短,然而,為期數個月至一年的小專案仍然需要完整的管理,包含溝通協調,監督稽查,經費核銷等等,所需耗費的人力和時間成本在總經費中的比例遠比長期專案還高,而且因為時程短,同時還要尋覓未來計畫/財源才能維持穩定常態的人事開銷。其他NGO也遭遇類似的困難。

參與EcoVate專案(參考上個月的報告),2011年12月我和同事拜訪了一個慈善機構Centre 70,此機構成立於1970年,提供弱勢居民免費的法律及債務處理諮詢,主要經費長期來自地方政府。2010年Centre 70向LSx申請EcoVate的Green the Third Sector計畫,LSx稽查後提供改善建議書,我們想了解過去這一年他們在永續行動上的成效。我們前往機構現場觀察,並訪談在此機構工作20多年的主管,他表示由於失業率提高,付不出房屋貸款或陷入卡債壓力而來尋求協助的人增加,偏偏個案在政府部門處理的時間拉長,過去三個月可以結案,現在可能拖上一年,原因可能申請案增多,但政府人力卻減少且審查條件更嚴格。地方政府因為財政壓力,也將縮減對Centre 70的補助,工作人員作起來更辛苦,組織難以營運,甚至未來可能必須向案主收取費用才能提供服務,但這些弱勢者就是因為沒有錢才來尋求支援啊!

受訪者也無奈表示,當組織基本營運都有問題時,不可能提高環保方面的支出。LSx去年提供的建議書中提出「綠色採購」(sustainable procurement),並提供環保標章產品(products with eco/green labels)清單,不過那些價格對他們而言都難以負擔,雖然想對環境友善,環保節能,但是他們真的只能做些低成本或不需成本的永續行動,同時達到節流的效果,例如檔案數位化以減少紙張用量、翻新老舊建築物的窗戶以避免冬天暖氣流失、鼓勵員工隨手關燈,電腦螢幕設定低耗能待命,放週末及長假時拔掉電源插頭,能減少二氧化碳排放也節省電費……

沮喪的失業青年

LSx同事們下班後去酒吧小聚聊天,有個實習生抱怨找工作時,丟了二十個履歷才得到一份面試機會,卻有人安慰他這樣已經很不錯了!一般來說,畢業生或失業者,平均要半年至一年才找到工作,如果三個月內就能找到全職工作就算幸運了。

據英國國家統計局的資料,2011年十月的失業率是8.3%,達到264萬人,這是自1994年來的最高峰,其中16-24歲的青年失業率21.9%,人數超過102萬。每五位年輕人中就有一位是所謂尼特族(NEET, not in education, employment or training)處於非就業/非就學/非受訓的狀態。即使優秀學府的畢業生,還是許多人一兩年都找不到專業領域內的全職工作。

2011年11月英國政府宣布,從2012年四月起,三年內要投入總額十億英鎊的青年就業計畫,以各種獎勵及補貼方案,鼓勵企業主雇用年輕人,希望提供約41萬個工作和實習機會。包含16萬個名額是:企業主雇用一位青年持續半年,可以得到2,275英鎊的補助金,相當於青年平均工資的一半(參考補充說明4的概算),還有其他25萬個不同的實習和培訓補助方案。然而也有人爭論政府沒有清楚解釋計畫經費來源,憂慮這會排擠其他公共計畫的支出,且青年參與為期八週至半年的受訓或工作,之後能否順利穩定地工作仍是未知數,此計畫只是治標不治本,使失業率看起來不要這麼糟,企業主得到補助,得力又得利,但更根本的教育改革和長期就業問題卻沒有得到解決。

另一方面,如同許多國家,當經濟不景氣和失業率高時,整體社會氛圍傾向排外。我詢問身邊在英國出生或在此生活超過十年,不同族裔的朋友和同事對種族歧視和最近經濟的想法,她/他們普遍認為,英國對不同種族文化的確相當包容,相較於其他西方國家,這裡的種族歧視其實不明顯,即使曾經發生恐怖攻擊事件,政府和媒體也會呼籲大眾要冷靜,不要將恐懼轉為對少數族群的仇恨或歧視。然而這幾年來,他們感受到部分當地人對外來移民變得不友善,擔心外人搶了本地人的工作機會,或佔用社會福利和醫療資源。政府也「順應民意」對外來移民和留學生採取緊縮政策,包含減少移民的核可總量、增加合法居留者申請成為永久居民或公民的難度、取消留學生在畢業後可獲得兩年簽證留在英國工作的規定。

最後,用照片來展現倫敦的消費文化和聖誕節氣氛。在觀光景點、市集、博物館和表演廳,都是人潮滿滿,最近聖誕節的冬季拍賣,商店全是瘋狂購物潮,從那些熱鬧景象中絕對感受不到經濟蕭條,當然也看不出有多少消費者正處失業或負債狀態!

補充說明:

  1. BBC Economy tracker英國經濟分析圖表和歷史資料:http://www.bbc.co.uk/news/10604117
  2. 英國國家統計局The Office for National Statistics (ONS) 失業率的資料2011November: The Office for National Statistics (ONS) said the unemployment rate
  3. 英國衛報Guardian網站:失業/就業相關討論與統計資料http://www.guardian.co.uk/business/unemployment-and-employment-statistics
  4. 十億英鎊的青年就業計畫:BBC 2011 November 25 Clegg:£1bn scheme will ‘provide hope’ to young jobless. (內含二十年來青年失業率的圖表)http://www.bbc.co.uk/news/uk-politics-15878796
  5. 英國的每小時最低工資minimum wage依年齡分級有所不同。目前18-20歲青年最低工資是4.98英鎊,如果一週工作35小時,半年薪資為4500英鎊,其實這樣金額難以在大都市生存!21歲以上成年人最低工資是6.08英鎊,與倫敦的生活工資 living wage 8.5也還有一大段差距。

St Pancras車站裡的奧運標誌和樂高聖誕樹

Piccadilly Circus熱鬧的購物大街

Portobello週末市集:食物 衣飾 雜貨 藝品 古董...什麼都有!

One response »

  1. Zoe says:

    倫敦生活工資 Living Wage 正是倫敦公民 London Citizens 一直在推動的運動呢!

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